¿Qué es el dolor de espalda?

El dolor de espalda es un síntoma que puede surgir por muchas causas. Puede ir desde un dolor sordo y molesto hasta una agonía absoluta. Muchos casos de dolor de espalda son causados ​​por tensiones en los músculos y ligamentos que sostienen la columna vertebral. Los trabajos sedentarios y los estilos de vida pueden crear una vulnerabilidad a este tipo de estrés o daño. La obesidad, que aumenta tanto el peso sobre la columna vertebral como la presión sobre los discos, es otro factor. Los deportes extenuantes como el fútbol y la gimnasia también pueden dañar la espalda.

¿Qué causa el dolor de espalda?

A medida que las personas envejecen, la fortaleza ósea, la elasticidad y el tono muscular tienden a disminuir. Los discos comienzan a perder fluidez y flexibilidad, lo que disminuye su capacidad para amortiguar las vértebras.

El dolor puede ocurrir cuando, por ejemplo, alguien levanta algo demasiado pesado, causando un esguince, distensión o espasmo en uno de los músculos o ligamentos de la espalda. Si la columna se sobrecarga o comprime, un disco puede romperse o abultarse hacia afuera. Esta ruptura puede ejercer presión sobre uno de los más de 50 nervios enraizados en la médula espinal que controlan los movimientos corporales y transmiten señales desde el cuerpo al cerebro. Cuando estas raíces nerviosas se comprimen o irritan, se produce dolor de espalda.

El dolor lumbar puede reflejar irritación nerviosa o muscular o lesiones óseas. La mayoría del dolor lumbar sigue a una lesión o trauma en la espalda, pero el dolor también puede ser causado por afecciones degenerativas como artritis o enfermedad de disco, osteoporosis u otras enfermedades óseas, infecciones virales, irritación de las articulaciones y de los discos o anomalías congénitas en la columna vertebral. La obesidad, el tabaquismo, el aumento de peso durante el embarazo, el estrés, la mala condición física, la postura inadecuada para la actividad que se realiza y la mala posición para dormir también pueden contribuir a la lumbalgia.

Además, el tejido cicatricial creado cuando la espalda lesionada se cura a sí misma no tiene la fuerza o la flexibilidad del tejido normal. La acumulación de tejido cicatricial por lesiones repetidas finalmente debilita la espalda y puede provocar lesiones más graves.

Ocasionalmente, el dolor lumbar puede indicar un problema médico más serio. El dolor acompañado de fiebre o pérdida del control intestinal o de la vejiga, dolor al toser y debilidad progresiva en las piernas puede indicar un nervio pellizcado u otra afección grave. Las personas con diabetes pueden tener un severo dolor de espalda o dolor que se irradia hacia abajo de la pierna relacionado con la neuropatía. Las personas con estos síntomas deben contactar a un médico de inmediato para ayudar a prevenir el daño permanente.

¿Cómo se diagnostica el dolor de espalda?

Una historia médica completa y un examen físico generalmente pueden identificar cualquier condición peligrosa o el historial familiar que pueda estar asociado con el dolor. El paciente describe el inicio, el sitio, la gravedad del dolor, duración de los síntomas, cualquier limitación en el movimiento y el historial de episodios previos o cualquier condición de salud que pueda estar relacionada con el dolor. El médico examinará la espalda y realizará pruebas neurológicas para determinar la causa del dolor y el tratamiento adecuado. Los análisis de sangre también pueden ayudar. Las pruebas de imagen pueden ser necesarias para diagnosticar tumores u otras fuentes posibles del dolor.

Una variedad de métodos de diagnóstico están disponibles para confirmar la causa del dolor lumbar:

Las imágenes por rayos X incluyen métodos convencionales y mejorados que pueden ayudar a diagnosticar la causa y el sitio del dolor de espalda. Una radiografía convencional, a menudo la primera técnica de imagen utilizada, busca huesos rotos o una vértebra lesionada. Un técnico pasa un rayo concentrado de radiación ionizada de baja dosis por la espalda y toma imágenes que, en minutos, muestran claramente la estructura ósea y cualquier desalineación o fracturas vertebrales. Las masas tisulares, como los músculos y ligamentos dañados o las afecciones dolorosas, como un disco abultado, no son visibles en los rayos X convencionales. Este procedimiento rápido, no invasivo e indoloro generalmente se realiza en el consultorio de un médico o en una clínica.

La discografía o discograma consiste en la inyección de un medio de contraste especial en un disco espinal que se cree que causa dolor lumbar. El tinte delinea las áreas dañadas en los rayos X tomados después de la inyección. Este procedimiento a menudo se sugiere para pacientes que están considerando la cirugía lumbar o cuyo dolor no ha respondido a los tratamientos convencionales. Los mielogramas también mejoran las imágenes de diagnóstico de una radiografía. En este procedimiento, el tinte de contraste se inyecta en el canal espinal, lo que permite que la compresión de la médula espinal y del nervio causada por hernias discales o fracturas se vean en una radiografía.

La tomografía computarizada es un proceso rápido e indoloro que se usa cuando se sospecha de una ruptura de disco, una estenosis espinal o el daño a las vértebras como causa del dolor lumbar. Los rayos X pasan a través del cuerpo en varios ángulos y son detectados por un escáner computarizado para producir cortes bidimensionales (1 mm cada uno) de las estructuras internas de la espalda. Este examen de diagnóstico generalmente se realiza en un centro de imágenes u hospital.

La resonancia magnética se usa para evaluar la región lumbar por degeneración ósea, lesión o enfermedad en tejidos y nervios, músculos, ligamentos y vasos sanguíneos. El equipo de escaneo MRI crea un campo magnético alrededor del cuerpo lo suficientemente fuerte como para realinear temporalmente las moléculas de agua en los tejidos. Las ondas de radio se pasan a través del cuerpo para detectar la «relajación» de las moléculas de nuevo a una alineación aleatoria y disparar una señal de resonancia en diferentes ángulos dentro del cuerpo. Una computadora procesa esta resonancia en una imagen tridimensional o en una «rebanada» bidimensional del tejido que se escanea y diferencia entre el hueso, los tejidos blandos y los espacios llenos de fluido por su contenido de agua y propiedades estructurales. Este procedimiento no invasivo se usa a menudo para identificar una afección que requiere un tratamiento quirúrgico inmediato.

Procedimientos de electrodiagnóstico incluyen electromiografía (EMG), estudios de conducción nerviosa y estudios de potenciales evocados (EP). EMG evalúa la actividad eléctrica en un nervio y puede detectar si la debilidad muscular es consecuencia de una lesión o un problema con los nervios que controlan los músculos. Las agujas muy finas se insertan en los músculos para medir la actividad eléctrica transmitida desde el cerebro o la médula espinal a un área particular del cuerpo. Con los estudios de conducción nerviosa, el médico utiliza dos juegos de electrodos (similares a los que se usan durante un electrocardiograma) que se colocan sobre la piel, específicamente sobre los músculos. El primer conjunto le da al paciente un choque leve para estimular el nervio que corre a un músculo en particular. El segundo conjunto de electrodos se utiliza para registrar las señales eléctricas del nervio y, a partir de esta información, el médico puede determinar si hay daños en los nervios.

Los escáneres óseos se utilizan para diagnosticar y controlar infecciones, fracturas o trastornos en el hueso. Se inyecta una pequeña cantidad de material radiactivo en el torrente sanguíneo que se acumulará en los huesos, particularmente en áreas con alguna anormalidad. Las imágenes generadas por el escáner se envían a una computadora para identificar áreas específicas de metabolismo óseo irregular o flujo sanguíneo anormal, así como para medir los niveles de enfermedad articular.

La termografía implica el uso de dispositivos sensores infrarrojos para medir pequeños cambios de temperatura entre los dos lados del cuerpo o la temperatura de un órgano específico. La termografía puede usarse para detectar la presencia o ausencia de compresión de la raíz nerviosa.

La ecografía, usa ondas de sonido de alta frecuencia para obtener imágenes dentro del cuerpo. Los ecos de las ondas de sonido se graban y se muestran como una imagen visual en tiempo real. La ecografía puede mostrar desgarros en ligamentos, músculos, tendones y otras masas de tejido blando en la espalda.

¿Cómo se trata el dolor de espalda?

La mayoría de los dolores de espalda se puede tratar sin cirugía. El tratamiento implica el uso de analgésicos, reducir la inflamación, restablecer el funcionamiento y la fuerza adecuados en la espalda y prevenir la recurrencia de la lesión. La mayoría de los pacientes con dolor de espalda se recuperan sin pérdida funcional residual.

Aunque nunca se ha demostrado científicamente que el hielo y el calor (el uso de compresas frías y calientes) resuelvan rápidamente las lesiones lumbares, las compresas pueden ayudar a reducir el dolor y la inflamación y permitir una mayor movilidad para algunas personas. Tan pronto como sea posible después del trauma, los pacientes deben aplicar una compresa fría (como una bolsa de hielo o una bolsa de verduras congeladas envueltas en una toalla) al punto sensible varias veces al día durante 20 minutos. Después de 2 a 3 días de tratamiento en frío, deben aplicar calor (como una lámpara de calentamiento o almohadilla caliente) durante breves períodos para relajar los músculos y aumentar el flujo sanguíneo. Los baños calientes también pueden ayudar a relajar los músculos. Los pacientes deben evitar dormir sobre una almohadilla térmica,porque ello puede provocar quemaduras y daños adicionales en los tejidos.

Magnetoterapia: es la aplicación de imanes alta potencia en el punto de dolor. Los imanes deben aplicarse continuamente durante un período de al menos 3 semanas. Los imanes se pueden aplicar en forma de cinturones y correas, envolturas, plantillas, joyas, almohadas y fundas magnéticas para colchones.

Reposo en cama: 1-2 días como máximo. Un estudio finlandés de 1996 encontró que las personas que continuaron sus actividades sin reposo en cama luego del inicio del dolor lumbar tenían una flexibilidad de la espalda mejor que aquellas que descansaban en la cama durante una semana. Otros estudios sugieren que el reposo en cama por sí solo puede empeorar el dolor de espalda y provocar complicaciones secundarias, como depresión, disminución del tono muscular y coágulos de sangre en las piernas. Los pacientes deben reanudar sus actividades lo antes posible. Por la noche o durante el descanso, los pacientes deben acostarse de un lado, con una almohada entre las rodillas (algunos doctores sugieren que se apoye en la espalda y que coloque una almohada debajo de las rodillas).

Ejercicio: puede ser la forma más efectiva de acelerar la recuperación del dolor lumbar y ayudar a fortalecer la espalda y los músculos abdominales. Mantener y desarrollar la fuerza muscular es particularmente importante para las personas con irregularidades esqueléticas. Los médicos y fisioterapeutas pueden proporcionar una lista de ejercicios suaves que ayudan a mantener los músculos en movimiento y aceleran el proceso de recuperación. Una rutina de actividades saludables para la espalda puede incluir ejercicios de estiramiento, natación, caminatas y terapia de movimiento para mejorar la coordinación y desarrollar la postura y el equilibrio muscular adecuados. El yoga es otra forma de estirar los músculos y aliviar el dolor. Cualquier incomodidad leve que se sienta al comienzo de estos ejercicios debería desaparecer a medida que los músculos se fortalecen. Pero si el dolor es más que leve y dura más de 15 minutos durante el ejercicio, los pacientes deben dejar de hacer ejercicio y contactar a un médico.

Medicamentos: a menudo se usan para tratar el dolor lumbar agudo y crónico. El alivio efectivo del dolor puede involucrar una combinación de medicamentos recetados y remedios de venta libre. Los pacientes siempre deben consultar con un médico antes de tomar medicamentos para aliviar el dolor. Ciertos medicamentos, incluso los que se venden sin receta médica, no son seguros durante el embarazo, pueden entrar en conflicto con otros medicamentos, pueden causar efectos secundarios, incluyendo somnolencia, o pueden causar daño hepático.

  • Se toman analgésicos de venta libre, que incluyen medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (aspirina, naproxeno e ibuprofeno) por vía oral para reducir la rigidez, la hinchazón y la inflamación, y para aliviar el dolor lumbar de leve a moderado. Los antiirritantes se aplican tópicamente sobre la piel como una crema o aerosol que estimula las terminaciones nerviosas de la piel para proporcionar sensación de calor o frío y amortiguar la sensación del dolor. Los analgésicos tópicos también pueden reducir la inflamación y estimular el flujo sanguíneo. Muchos de estos compuestos contienen salicilatos, el mismo ingrediente que se encuentra en los medicamentos para el dolor oral que contienen aspirina.
  • Los anticonvulsivos, medicamentos que se usan principalmente para tratar las convulsiones, pueden ser útiles en el tratamiento de ciertos tipos de dolor nervioso y también se pueden recetar con analgésicos.
  • Se ha demostrado que algunos antidepresivos, particularmente los antidepresivos tricíclicos como la amitriptilina y la desipramina, alivian el dolor (independientemente de su efecto sobre la depresión) y ayudan a dormir. Los antidepresivos alteran los niveles de sustancias químicas en el cerebro para elevar el estado de ánimo y las señales de dolor sordo. Muchos de los nuevos antidepresivos, como los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina, se están estudiando por su eficacia en el alivio del dolor.
  • Los opiáceos como la codeína, la oxicodona, la hidrocodona y la morfina a menudo se prescriben para tratar el dolor de espalda agudo y crónico severo, pero deben usarse sólo por un corto período de tiempo y bajo la supervisión de un médico. Los efectos secundarios pueden incluir somnolencia, disminución del tiempo de reacción, juicio alterado y posibilidad de adicción. Muchos especialistas están convencidos de que el uso crónico de estos medicamentos es perjudicial para el paciente con dolor de espalda, lo que aumenta la depresión e incluso aumenta el dolor.

La manipulación espinal es, literalmente, un enfoque «práctico» en el que especialistas entrenados (como quiroprácticos, osteópatas y masajistas) utilizan el apalancamiento y una serie de ejercicios para ajustar las estructuras espinales y restaurar la movilidad de la espalda. Estos especialistas no recetan medicamentos ni usan cirugía en el tratamiento del dolor lumbar.

Cuando el dolor de espalda no responde a enfoques más convencionales, los pacientes pueden considerar las siguientes opciones:

La acupuntura implica la inserción de agujas del ancho de un cabello humano a lo largo de puntos precisos en todo el cuerpo. Los médicos creen que este proceso desencadena la liberación de moléculas de analgésico naturales llamadas péptidos y mantiene desbloqueado el flujo normal de energía del cuerpo. Los estudios clínicos están midiendo la efectividad de la acupuntura en comparación con procedimientos más convencionales en el tratamiento del dolor lumbar agudo.

La biorretroalimentación se usa para tratar muchos problemas de dolor agudo, especialmente dolor de espalda y dolor de cabeza. Usando una máquina electrónica especial, el paciente está entrenado para tomar conciencia, seguir y para obtener control sobre ciertas funciones corporales, incluyendo la tensión muscular, la frecuencia cardíaca y la temperatura de la piel (al controlar los patrones de flujo sanguíneo local). El paciente puede aprender a efectuar un cambio en su respuesta al dolor, por ejemplo, mediante el uso de técnicas de relajación. La biorretroalimentación a menudo se usa en combinación con otros métodos de tratamiento, generalmente sin efectos secundarios.

La terapia intervencionista puede aliviar el dolor crónico mediante el bloqueo de la conducción nerviosa entre áreas específicas del cuerpo y el cerebro. Los enfoques abarcan desde inyecciones de anestésicos locales, esteroides o narcóticos en tejidos blandos, articulaciones o raíces nerviosas afectados hasta bloqueos nerviosos más complejos y estimulación de la médula espinal. Cuando se trata de un dolor extremo, se pueden administrar dosis bajas de medicamentos con un catéter directamente en la médula espinal. El uso crónico de inyecciones de esteroides puede ocasionar un aumento en el deterioro funcional.

La tracción implica el uso de pesas para aplicar fuerza constante o intermitente para «tirar» gradualmente de la estructura esquelética hacia una mejor alineación. La tracción no se recomienda para tratar los síntomas agudos de la espalda baja.

La estimulación nerviosa eléctrica transcutánea (TENS) se administra mediante un dispositivo alimentado por batería que envía leves pulsos eléctricos a lo largo de las fibras nerviosas para bloquear las señales de dolor en el cerebro. Los pequeños electrodos que se colocan en la piel del sitio del dolor o cerca de este generan impulsos nerviosos que bloquean las señales de dolor que llegan desde los nervios periféricos. TENS también puede ayudar a estimular la producción de endorfinas en el cerebro (sustancias químicas que tienen propiedades analgésicas).

El ultrasonido es una terapia no invasiva utilizada para calentar los tejidos internos del cuerpo, lo que hace que los músculos se relajen. Las ondas sonoras pasan a través de la piel hacia los músculos y otros tejidos blandos.

Los tratamientos ambulatorios mínimamente invasivos para sellar las fracturas de las vértebras causadas por la osteoporosis incluyen la vertebroplastia y la cifoplastia. La vertebroplastia utiliza imágenes tridimensionales para ayudar al médico a guiar una aguja fina en el cuerpo vertebral. Se inyecta un epóxico similar al pegamento, que se endurece rápidamente para estabilizar y fortalecer el hueso y proporcionar un alivio inmediato del dolor. En la cifoplastia, antes de inyectar el epoxi, se inserta un globo especial y se infla suavemente para restaurar la altura del hueso y reducir la deformidad de la columna vertebral.

En los casos más graves, cuando la afección no responde a otras terapias, la cirugía puede aliviar el dolor causado por problemas de espalda o lesiones musculoesqueléticas graves. Algunos procedimientos quirúrgicos pueden realizarse en el consultorio de un médico bajo anestesia local, mientras que otros requieren hospitalización. Pueden pasar meses después de la cirugía antes de que el paciente esté completamente curado, y él o ella pueden sufrir una pérdida permanente de flexibilidad. Dado que la cirugía invasiva de la espalda no siempre es exitosa, debe realizarse solo en pacientes con enfermedad neurológica progresiva o daño a los nervios periféricos.

  • La discectomía es una de las formas más comunes de eliminar la presión sobre la raíz de un nervio a partir de un disco abultado o espolón óseo. Durante el procedimiento, el cirujano extrae una pequeña pieza de la lámina (el techo óseo arqueado del canal espinal) para eliminar la obstrucción que se encuentra debajo.
  • La foraminotomía es una operación que «limpia» o agranda el orificio óseo ( foramen ) donde una raíz nerviosa sale del canal espinal. Los discos abultados o las articulaciones engrosadas con la edad pueden causar el estrechamiento del espacio a través del cual sale el nervio espinal y puede presionar el nervio, lo que produce dolor, entumecimiento y debilidad en un brazo o pierna. Pequeños trozos de hueso sobre el nervio se extirpan a través de una pequeña ranura, lo que permite al cirujano cortar el bloqueo y aliviar la presión sobre el nervio.
  • La terapia electrotérmica intradiscal (IDET) usa energía térmica para tratar el dolor que resulta de un disco espinal agrietado o abultado. Una aguja especial se inserta a través de un catéter en el disco y se calienta a una temperatura alta durante 20 minutos. El calor engrosa y sella la pared del disco y reduce el abultamiento del disco interno y la irritación del nervio espinal.
  • La nucleoplastia usa energía de radiofrecuencia para tratar a los pacientes con dolor lumbar de discos contenidos o levemente herniados. Guiado por imágenes de rayos X, se inserta un instrumento similar a una varita a través de una aguja en el disco para crear un canal que permite eliminar el material del disco interno. La varita luego calienta y encoge el tejido, sellando la pared del disco. Se crean varios canales según la cantidad de material del disco que se debe eliminar.
  • La lesión por radiofrecuencia es un procedimiento que utiliza impulsos eléctricos para interrumpir la conducción nerviosa (incluida la conducción de señales de dolor) durante 6 a 12 meses. Usando la guía de rayos X, se inserta una aguja especial en el tejido nervioso en el área afectada. El tejido que rodea la punta de la aguja se calienta durante 90-120 segundos, lo que produce una destrucción localizada de los nervios.
  • La fusión espinal se usa para fortalecer la columna y prevenir movimientos dolorosos. El (los) disco (s) espinal (es) entre dos o más vértebras se extirpan y las vértebras adyacentes se «fusionan» mediante injertos óseos y / o dispositivos metálicos asegurados con tornillos. La fusión espinal puede ocasionar cierta pérdida de flexibilidad en la columna vertebral y requiere un largo período de recuperación para permitir que los injertos óseos crezcan y fusionen las vértebras.
  • La laminectomía espinal (también conocida como descompresión espinal) implica la extracción de la lámina (generalmente en ambos lados) para aumentar el tamaño del canal espinal y aliviar la presión sobre la médula espinal y las raíces nerviosas.